Historia del Maní Salado

La planta del maní tiene sus orígenes en Brasil o en Perú, aunque no existen registros fósiles que lo demuestren, pero testimonios de estos pueblos originarios han demostrado en vasijas de cerámica en la región de América del Sur (hace unos 3500 años) haber fabricado tarros en forma de maní y decorados con la cáscara de maní. Las tumbas de los antiguos incas que han sido encontrados a lo largo de la costa occidental árida de América del Sur, generalmente han contenido jarras decoradas completamente de maní. Las tribus del centro de Brasil también sembraron maní con maíz para crear una bebida fuerte para sus celebraciones.

La planta de maní se cultivaba hasta en el norte de México en el mismo momento en que los españoles comenzaron su exploración en el Nuevo Mundo. Los exploradores llevaron maní de vuelta a España, donde actualmente todavía siguen creciendo. Desde España, comerciantes y exploradores llevaron maní a Africa y Asia. En Africa la planta se hizo común en la región tropical occidental.

Cuando los africanos fueron traídos a América del Norte como esclavos, los manís llegaron con ellos. Los esclavos sembraron manís en todo el sur de los Estados Unidos. En los años 1700, los manís, llamados en aquel entonces cacahuetes o guisantes de tierra, fueron estudiados por los botánicos y considerados como un alimento excelente para los cerdos.

Los expedientes demuestran que los manís fueron creciendo comercialmente en Carolina del Sur alrededor de los años 1800 y utilizados para el aceite, la comida y como reemplazo del cacao. Sin embargo, hasta los años 1900 los manís no fueron cultivados extensamente, en parte porque eran considerados como alimento para los pobres y porque el cultivo y la cosecha eran lentos y difíciles, hasta que un equipo de maquinarias fue inventado para ahorrar mano de obra.

El primer notable aumento en el consumo del maní de Estados Unidos, llegó en el año 1860 con el estallido de la guerra civil. Los soldados del norte, así como del sur, utilizaron el maní como alimento. Durante la última mitad del siglo XIX, los manís fueron consumidos como merienda, vendidos recién tostados por vendedores callejeros y promocionados en los partidos de béisbol y en circos. Mientras que la producción del maní aumentó durante este tiempo, fueron cosechados a mano dejando tallos y desperdicios en los manís. De esta manera, la mala calidad y la falta de uniformidad, permitió que no subiera la demanda de los manís.

Alrededor del año 1900, el equipo de maquinarias fue inventado para plantar, cultivar, cosechar y recoger manís de las plantas y para descascarar y limpiar los granos. Con estas ayudas mecánicas, los manís rápidamente entraron en la demanda de aceite, nueces tostadas y saladas, mantequilla de maní y caramelos. George Washington Carver comenzó su investigación sobre los manís en el año 1903 en el Instituto Tuskeegee. Esta investigación lo llevaría a descubrir mejoras en la horticultura y en el desarrollo de más de 300 usos para los manís (incluyendo el pulido de zapatos y la crema de afeitar)

El talentoso botánico reconoció el valor del maní como cultivo comercial y propuso que los manís fueran sembrados como cultivo de rotación en las zonas algodoneras del sudeste donde el insecto del gorgojo amenazaba la base agrícola de las regiones. Los agricultores prestaron atención a esto y el rostro de la agricultura del sur cambiaría para siempre. Por su trabajo en la promoción de su cultivo y consumo, Carver es considerado el padre de la industria del maní.

Pronto, la maquinaria mecanizada simplificó la recolección y el procesamiento del maní. La producción de maní aumentó rápidamente durante y después de las I y II guerras mundiales como resultado de la popularidad del maní con las fuerzas aliadas y como resultado del ‘boom’ de la posguerra. Los vendedores callejeros comenzaron a vender manís tostados de los carros, al igual que los vendedores lo hacían en los circos y en los estadios de béisbol.

Hoy en día, los manís contribuyen en más de U$ 4.000 mil millones a la economía de los Estados Unidos cada año. Aunque los Estados Unidos es un importante exportador de manís comestibles a varios países del mundo, también se cultivan masivamente en países como China, Australia y Argentina, donde Good Show es protagonista para llevar a su mesa el mejor maní salado.